DR. GRÉGOIRE AKAKPO-NUMADO : LE MODÈLE DE SMILE TRAIN EST UNE QUESTION DE VIE OU DE MORT POUR MES PATIENTS

Smile Train

gregoire akakpo numado headshot

Le Dr Grégoire Akakpo-Numado est le chef du service de chirurgie pédiatrique - ainsi que le seul chirurgien pédiatrique - du centre hospitalier universitaire (CHU) de Lomé, la capitale et la plus grande ville du Togo, un petit pays francophone d'Afrique de l'Ouest. Bien qu'il occupe ce poste depuis 2015, il a récemment célébré un an en tant que partenaire de Smile Train.

Pour marquer l'occasion, le Dr Akakpo-Numado a partagé avec nous son parcours sinueux vers la chirurgie pédiatrique et l'impact que son partenariat avec Smile Train a déjà sur ses patients, mais aussi sur toute la culture des soins de santé dans la région - et comment il s'attend à ce que cet impact se multiplie pour les années à venir.

J'ai obtenu mon baccalauréat avec mention très bien, puis je suis rentré chez moi sans vraiment savoir ce que je voulais faire. Cela a mis mon père en colère - il ne comprenait pas comment je pouvais faire tous ces efforts pour obtenir un diplôme et ne pas savoir ce que je voulais faire de ma vie ! Je devais prendre une décision. J'avais entendu dire que la médecine était très difficile, et j'ai toujours aimé les défis, alors j'ai fait une demande d'admission à l'école de médecine.

C'est ainsi que j'ai décidé de devenir médecin.

J'avais espéré que ma réussite en tant qu'étudiant de premier cycle me permettrait d'obtenir une bourse pour la phase suivante, mais je n'ai pas eu cette chance. J'ai commencé mes études de médecine ici à Lomé et je me suis préparé à être endetté une fois mon diplôme obtenu. Puis, un mois après le début de mon programme, j'ai eu mon coup de chance quand j'ai entendu mon nom à la radio : j'avais obtenu une bourse pour étudier la chirurgie dentaire au Sénégal!

Je n'arrivais pas à y croire ; je n'avais jamais voyagé de la sorte auparavant ! Je n'avais que quelques jours pour me préparer, alors j'ai préparé ma valise, mon passeport et mes autres documents, puis, pour finir, je suis allé dire au revoir à mon professeur de mathématiques du lycée, qui était devenu un très bon ami.

Je lui ai raconté tout ce qui s'était passé, et il était ravi... jusqu'à ce que je mentionne que j'allais étudier la chirurgie dentaire. Ce moment restera à jamais gravé dans ma mémoire - son visage débordait de fierté, puis s'est soudainement effondré comme un ballon crevé.

Il a expliqué que, malheureusement, il n'y a pas encore de culture des soins dentaires au Togo. Il craignait que je fasse des études, puis que je revienne, que j'ouvre mon cabinet et que je n'aie aucun patient et rien à faire. Pour le prouver, il m'a emmené sur son vélo pour rencontrer l'une de ses sœurs.

Elle avait étudié la chirurgie dentaire, puis était partie en France pour travailler comme femme de chambre - même après avoir obtenu son diplôme de chirurgienne ! - juste pour gagner assez d'argent pour l'équipement dont elle avait besoin pour démarrer sa clinique. C'était un équipement magnifique. Je l'ai vu, il valait des millions de francs, il était là, immaculé, dans sa clinique vide, à attendre les un ou deux patients par mois qu'elle pourrait soigner.

Je suis rentré chez moi déçu. Il était clair que j'avais une décision à prendre. Après mûre réflexion, j'ai finalement fait le choix difficile de retourner à l'école à Lomé pour poursuivre mes études de médecine générale sans bourse. Mon père était à nouveau en colère, mais ce n'était pas grave.

Ce dont mes patients ont besoin

En commençant mes études, j'ai réalisé que je voulais être chirurgien pédiatrique parce que j'aime travailler avec les enfants et que les chirurgiens peuvent traiter les patients depuis le premier diagnostic jusqu'au résultat final. À l'époque, il n'y avait pas de programme de résidence en chirurgie pédiatrique au Togo. Après avoir obtenu mon diplôme, j'ai donc effectué des résidences en France et en Côte d'Ivoire, puis j'ai obtenu un poste au Centre hospitalier universitaire olympique Tokoin Sylvanus de Lomé.

Après quelques années, je suis venu ici, au CHU, pour créer un service de chirurgie pédiatrique. Je suis toujours le seul chirurgien pédiatrique, bien que j'aie formé de nombreux autres médecins et infirmiers au cours de mon mandat.

gregoire akapo numado scrubbing in

J'ai appris l'existence de Smile Train par hasard et, au début, je n'arrivais pas à croire que c'était vrai. Il y avait enfin une organisation qui voulait vraiment savoir exactement ce dont mon hôpital et moi avions besoin pour garantir à nos patients souffrant de fentes labiales les soins internes, à long terme et durables dont ils ont besoin pour s'épanouir.

Monter à bord du Train du Sourire

Tout a commencé lorsque, par pure coïncidence, j'ai rencontré le Dr Nicole Bouba, directrice des programmes de Smile Train pour l'Afrique Occidentale et Centrale, lors d'une conférence il y a quelques années. J'ai tout de suite été intéressé par le fait de devenir un partenaire de Smile Train, bien sûr, et après l'événement, elle est venue à mon bureau pour m'expliquer tout ce que nous devions faire pour être acceptés, notamment effectuer un audit de sécurité complet du CHU et remplir de nombreux documents. Cela semblait assez compliqué, mais elle m'a assuré que nous y arriverions, et elle m'a guidée étape par étape, avec Becket Gbede, responsable du programme Smile Train pour notre région.

Le jour heureux où nous avons enfin été acceptés est arrivé il y a environ un an, et depuis, rien n'a plus jamais été semblable.

Partenaires pour la vie

Notre partenariat est arrivé juste à temps. Les groupes missionnaires ne sont pas venus au Togo depuis la pandémie. Désormais, grâce à Smile Train, les bébés des familles qui ne peuvent pas se payer une opération n'auront plus à attendre indéfiniment les soins dont leur enfant a besoin. Nous pouvons les leur fournir gratuitement la même semaine, selon des normes les plus élevées.

gregoire akapo numado performing free cleft lip palate surgery

Vous ne pouvez pas imaginer le visage de ces mères lorsque nous leur annonçons cette nouvelle. Elles viennent nous voir sans avoir fermé l'œil depuis que leur bébé est né avec une fente. Elles nous disent que leur enfant ne peut pas manger sans s'étouffer et qu'il pleure et pleure jour et nuit. La mère pleure aussi, parce qu'elle n'a pas d'argent pour les soins, même pour sauver la vie de son bébé. Et au lieu de l'aider, trop souvent, sa famille la rend à tort responsable de la fente de son enfant. Elle se sent complètement seule, a peur et ne peut rien faire d'autre que de regarder son bébé dépérir.

Alors, nous l'accueillons avec un sourire et lui disons qu'elle est au bon endroit ; tout va s'arranger maintenant, car nous allons donner à son bébé les soins dont il a besoin pour sourire et s'épanouir, maintenant et toujours, tout à fait gratuitement, grâce à Smile Train.

Ce moment indescriptible de joie et de soulagement crée également une confiance et une connexion instantanées entre nous. Lorsque les familles savent que les soins dont leur enfant a besoin seront toujours disponibles au moment précis où elles en auront besoin, elles commencent à se sentir investies dans le parcours de leur enfant. Elles nous appellent de temps en temps pour poser des questions, et nous les appelons aussi pour prendre de leurs nouvelles. Cela rend vraiment les choses plus faciles. Smile Train me donne la liberté de programmer les opérations au moment qui me semble le plus opportun, et je pratique les interventions chirurgicales sans aucun problème.

Des sourires éclatants, un avenir plus radieux

Au cours des cinq, voire des deux ou trois prochaines années, je vois le campus du CHU devenir un centre holistique de traitement des fentes, offrant chirurgie, orthophonie, orthodontie et soutien nutritionnel. Ce dernier point est particulièrement urgent, car nous avons actuellement dix bébés qui ont atteint l'âge d'être opérés pour une fente, mais je ne peux pas le faire parce que leur poids est trop faible ; ce serait dangereux.

gregoire akapo numado and nina capo chichi

Il s'agit donc d'un problème majeur et, avec l'aide du Dr Nina Capo-Chichi de Smile Train, nous réfléchissons à la manière de mettre en place un programme de nutrition pour aider les enfants à manger comme ils le doivent pour atteindre un poids sain.

Je suis très optimiste quant à l'avenir, tant pour nos patients et leurs familles que pour notre partenariat avec Smile Train. Au nom de mon personnel, de mes patients et de leurs familles, je tiens à remercier Smile Train et ses merveilleux donateurs pour leur aide dans la fourniture des soins locaux de qualité et à long terme aux familles touchées par la fente labiale à Lomé et dans tout le Togo.

Vous nous aidez vraiment à sauver des vies et à créer des sourires chaque jour !

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